Le piège européen sur le podium

L'Europe est le piège à bien négocier pour les occupants du podium de la Premier League avant la 29e journée, entre le leader Chelsea déboussolé par son élimination mercredi et des poursuivants City et Arsenal qui ne doivent pas encore lorgner trop ouvertement du côté de Barcelone et Monaco.

. Chelsea aura-t-il digéré?

Eliminés mercredi de la Ligue des champions dans la confusion par le Paris SG (1-1 puis 2-2 a.p.) à Stamford Bridge, les Blues doivent se méfier avant la réception de Southampton (6). Ce n'est pas le moment de vaciller alors que l'avance reste confortable.

L'équipe de Jose Mourinho, qui n'a gagné que cinq matches sur 11, n'a pas de souci particulier d'effectif mais les 120 minutes d'efforts et la déception pèseront peut-être dans les jambes. Les Londoniens, d'ordinaires maîtres de leurs émotions, sont également attendus au tournant après avoir mentalement déjoué.

Le Portugais va donc devoir marcher sur du velours pour composer un 11 de départ qui n'ait pas trop des allures de sanctions pour certains.

En face, les Saints, longtemps sur le podium, ont beau être rentrés dans le rang en ne gagnant que deux matches sur six de championnat, l'équipe de Ronald Koeman reste l'une des belles surprises de la division et la meilleure défense. 

. Quels visages pour Arsenal et City avant la C1?

Nettement plus régulier depuis quelques semaines, Arsenal peut peut-être profiter de la réception de West Ham (10) pour sécuriser sa 3e place, à un point devant MU, voire revenir dans la course pour la 2e, à quatre unités de lui, si le dauphin Manchester City trébuche à Burnley (19).

Si leurs objectifs européens sont toujours intacts malgré leurs défaites à domicile en 8e de finale aller de C1, les deux occupants du podium peuvent aussi commencer à penser au match retour à Monaco et Barcelone. Mais pas trop quand même.

Les Mancuniens, qui n'ont peut-être pas oublié qu'ils menaient 2-0 à l'aller avant d'être rejoints par les Clarets, sont actuellement moins fringants que les Londoniens et sont régulièrement surpris par les petits. Sans souci d'effectif, ils n'ont pas complètement évacué leur dernier revers à Liverpool (2-1) en dominant ensuite laborieusement Leicester (2-0).

Les Gunners, surpris par Monaco (3-1) pour leur unique défaite au milieu de six victoires, ont eux fait nettement plus forte impression lundi en allant se qualifier en Coupe d'Angleterre à Old Trafford (2-1).

Décisif, Oxlade-Chamberlain sera pourtant probablement forfait plusieurs semaines.

. C'est serré au pied du podium.

La lutte entre Manchester United (4), Liverpool (5) et Tottenham (7), qui se tiennent six points, est également serrée pour la 4e place qui envoie au tour préliminaire de C1.

Le choc entre Red Devils et Spurs peut permettre d'y voir plus clair ensuite. En cas de défaite, les Spurs, qui ont encore en tête la défaite en finale de la Coupe de la Ligue, risquent bien d'être décrochés malgré tout le bon travail du jeune buteur Kane (14 réalisations). 

Et si c'est l'équipe de van Gaal qui s'incline, cela pourrait être un nouveau coup au moral après son élimination à domicile en Cup et avant un enchaînement indigeste.

Surtout si les Reds en profitent lundi à Swansea (9) pour combler leurs deux petits point de retard.

Après Tottenham, la bizarre et déséquilibrée formation mancunienne, sans Evans et Di Maria suspendus, affrontera en effet Liverpool justement, puis Aston Villa et enfin le derby de Manchester avant d'aller à Chelsea.

Peu souveraine en dehors du championnat à l'image de son quart à rejouer mardi contre Blackburn, l'équipe de Brendan Rodgers vient pourtant de se relancer en Premier League en prenant 12 points sur 12. Cela fait même 12 matches qu'elle est invaincue.

Samedi (en heures GMT):

(12h45) Crystal Palace - Queens Park Rangers
(15h00) Arsenal - West Ham
Leicester - Hull
Sunderland - Aston Villa
West Bromwich Albion - Stoke
(17h30) Burnley - Manchester City

Dimanche:

(13h30) Chelsea - Southampton
(16h00) Manchester United - Tottenham
Everton - Newcastle

Lundi:

(20h00) Swansea - Liverpool