Froome tout près de la victoire finale

AFP

 

"Ce Giro a été la plus grande bataille de ma carrière", a commenté Froome, en tête du classement depuis son coup de force de la veille, une échappée solitaire de 80 kilomètres.

Samedi, le quadruple vainqueur du Tour de France n'a rien cédé à son dauphin au classement, le Néerlandais Tom Dumoulin, dans la dernière étape de montagne. Au contraire, il a tenu à franchir la ligne devant lui dans la station située au pied du Cervin (nord-ouest) et a grignoté 6 secondes supplémentaires.

Il ne reste plus qu'une étape de plat, dans la capitale italienne, pour que Froome devienne le premier Britannique (et aussi le premier coureur de l'équipe Sky) à gagner le Tour d'Italie en 101 éditions. Il compte 46 secondes d'avance sur Dumoulin, le vainqueur sortant du Giro. 

"Ce n'est pas encore fini mais la bataille est derrière nous", a annoncé le Britannique (33 ans). "Quand je pense à ma position (au classement) il y a deux jours... Je rêve!"

L'étape a été marquée par la défaillance de Thibaut Pinot, qui occupait la troisième place au départ des 214 kilomètres. Distancé dans la deuxième des trois ascensions du jour, le col de Saint-Pantaléon, le Français, à la dérive, a perdu plus de 20 minutes en 12 kilomètres.


                  
Le troisième succès de Nieve        

      
                  
Le chemin de croix de Pinot s'est prolongé jusqu'à l'arrivée qu'il a ralliée avec un retard de l'ordre de 45 minutes. Il a été délogé du podium par le Colombien Miguel Angel Lopez, en passe de boucler son premier Giro à la troisième place avec en plus le maillot blanc de meilleur jeune. L'an passé, le jeune grimpeur de l'équipe Astana (24 ans) s'était classé 8e de la Vuelta.

Dans l'ultime ascension du Giro, Dumoulin a attaqué à Froome à plusieurs reprises. Mais le porteur du maillot rose a répliqué à chaque fois, sans jamais paraître en difficulté. "Respect", a commenté le Britannique. "Tom a été un rival féroce".

Pour marquer un peu plus sa supériorité, Froome a contré sèchement son rival avant de couper son effort. Il a tenu ensuite à sprinter sur la ligne pour assurer le maillot bleu qui désigne le lauréat du GP de la montagne.

La victoire d'étape est revenue à Nieve, qui s'est mêlé à l'échappée de 27 coureurs lancée dans la plaine avant de porter l'attaque décisive sur la partie la plus pentue du Saint-Pantaléon, à 32 kilomètres de l'arrivée. 

Lieutenant du Britannique Simon Yates jusqu'à la défaillance du Britannique vendredi dans l'étape de Jafferau, le Basque s'est offert un cadeau le jour de ses 34 ans: "Je n'aurais pas pu rêver d'un meilleur anniversaire."

Le Basque a remporté son troisième succès dans le Giro, à chaque fois en solo. En 2011, il avait gagné une étape format XXL dans les Dolomites, qui avait duré plus de sept heures.